Felix Maocho

Para quien le interese lo que a nosotros nos interesa

Ciencia – Explorar el Espacio o explorar la Tierra

Por Félix Maocho
26/9/2012

Las exploraciones espaciales nos hacen pensar que ya en la tierra está todo o casi todo por descubrir y sin embargo eso es solo una verdad en parte.

Por ejemplo algo tan aparentemente difícil de ocultar como un antílope del tamaño de un perro (de 4 a 6 kilos y 40 cm. de altura) se descubrió en África hace dos años  y no hubo que ir a la remota selva a encontrarlo, se vende en los puestos de los  mercadillos de la zona, junto con la carne de aanimales domésticos, porque forma parte de la dieta de los naturales del lugar, pero era desconocido para los científicos.

Dirán que es un caso aislado, pues no, en el 2000, se descubrió el ser vivo más grande y pesado que ha existido, muchísimo mas gran de que la mayor ballena existente o que el diplodocus que hay podido existir en el pasado.

Pensarán que será un fósil, pues se cofunden esta vivito y coleando, y se conocen muchas de menor tamaño, Se trata de una Armillaria Ostoyae, también conocida como la “seta de miel”, un ejemplar de hongo que cubre nada menos que  2.200 acres (890 hectáreas) del Bosque Nacional de Malheur, en las Blue Mountains del este de Oregón En estados Unidos y que podría tener unos 2400 años de existencia y aun los científicos están haciendo estimaciones sobre su peso total.

Claro uno puede entender que un gamo se escape de la vista de los científicos en África donde hay pocos científicos, pero ¿cómo es posible que haya pasado desapercibida una cosa que ocupa 890 hectáreas situada en los Estados Unidos, parece más increíble.

Pero tiene su explicación si visitas el bosque no esperes ver ese hongo pues como casi todos los hongos crece y se extiende de forma subterránea, por lo que la mayor parte de s cuerpo está cubierto por la tierra. Ocasionalmente, durante el otoño, este espécimen envía algunas setas de color dorado a la superficie, y esas son las únicas evidencias visibles de la gran masa que existe debajo.

Pues bien si solo dos centímetros de tierra, ha ocultado un monstruo de 890 hectáreas de extensión, ¿qué no ocultara una costra de 5 kilómetros de hielo en los polos o de 10 kilómetros de agua en el mar? ¿Qué habrá oculto en la inmensa estepa siberiana, o qué nos encontraremos debajo del bosque de algas del mar de los Sargazos.

Por otra parte hasta hace poco nuestro natural geocentrismo, nos hacía suponer que solo había vida posible ahí donde es posible la vida del hombre, que como mucho había el reino vegetal que vivía de la energía solar y el reino animal que vivía de las plantas, y que hasta la más desconocida bacteria se podría encuadrar en uno de esos dos reinos vivientes.

Sin embargo es que en la realidad, a vida se adapta a las condiciones ambiéntales existentes, y que si somos como somos, no es porque la Tierra tenga unas extraordinarias condiciones para albergar vida, sino porque habiendo vida en la tierra esta se ha adaptado siempre a las condiciones ambientales, y lo que antes era una atmósfera corrosiva llena de oxigeno, se transformo, porque nos adaptamos nosotros a ella en el aire que nos permite respirar.

Así en los últimos años hemos ido descubriendo formas de vida que llamamos estremófilas, porque según nuestro personal punto de vista viven en condiciones extremas, pero tan variadas, que ha habido que clasificarlos por “especialidad”:

  • Anhidrobióticos o xerófilos: Viven en ausencia de agua
  • Acidófilo: Viven en ambientes de alta acidez
  • Alcalófilo: que por el contrario viven en ambientes muy alcalinos
  • Barófilo o Piezófilo: Se adaptan a la presión del fondo marino
  • Halófilo: Se desarrollan en ambientes hipersalinos, como el del Mar Muerto
  • Criptoendolitos: Organismo de suelos profundos. incluso en medio de rocas por ejemplo el Desulforudis audaxviator vive a mas de 2500 metros de profundidad, con una temperatura de 60º C y un pH de 9,33.
  • Metalotolerantes: Organismos que sufren altas concentraciones de metal en su entorno Psicrófilos o Psicrotolerantes: de ambientes de muy fríos,
  • Radiófilo: Que soportan gran cantidad de radiación
  • Termófilo: Se desarrollan en ambientes de 45°C, con un record de hasta los 121ºC que se discute y son de origen extraterreno.
  • Los tardígrados, que se deshidratan para quedar como muertos durante cientos de años en condiciones de criptobiosis y pueden resistir en el espacio.

Pero aun hay más, en el experimento de laboratorio mas largo de la historia,  el realizado por Richard E. Lenski, que ha estudiado 12 poblaciones de la bacteria Escherichia coli desde 1988 viendo la evolución por separado de estas 12 poblaciones durante mas 55.000 generaciones, ha conseguido demostrar que hacia la generación 31.000 una de las cepas  de bacterias que está estudiando “mutó”, desarrollando un nuevo rasgo que les permite asimilar citrato en condiciones aeróbicas, ,(es decir, en presencia de oxígeno), algo que los integrantes originales de la colonia eran incapaces de hacer.

Claro está que ha controlado 55.000 generaciones consecutivas de la bacteria, seleccionada por tener un ciclo especialmente corto, pero no han sido más que 25 años de experimento, ¿A qué se han podido adaptar estas bacterias durante los miles de años de existencia que tienen?

Por eso nada extraña que en el último gran experimento científico hecho en España, una perforación en los yacimientos de Río Tinto de unos 700 metros han encontrado dos colonias de microbios una a 340 metros de profundidad y otra a 620 metros.

Nada tendería de particular la cosa pues se han encontrado microbios hasta 2400 metros de profundidad y se sospecha actualmente que pueden existir en todo lo que es el manto terrestre, pero es que precisamente ahí hay unas tierras rojas que deben ese color a los sulfuros metálicos, tóxicos para casi todos los vivos. Las aguas del río Tinto plagadas de esas sales no tienen oxígeno, por lo que es imposible la vida convencional y solo subsisten las bacterias anóxicas.

Los microbios encontrados pueden vivir sin luz y alimentándose de roca. De hecho se piensa que viven en condiciones similares a las que pudieran encontrarse en Marte, de ahí su importancia, es posible que en Marte se hayan dado estos mismos procesos.  Por tanto si estudiamos las señales que su actividad vital dejan en las rocas, podemos tratar de buscar en Marte esas mismas trazas como una prueba indirecta de la existencia de vida actual o pasada en Marte y precisamente eso es lo que está haciendo el Curiosity en sus recorrido por el Cráter Gale.

En concreto se busca un sedimento de carbonatos similar a los que se han observado, “de manera inesperada”, en el río Tinto, pues se consideraba hasta hace poco imposible que se formaran carbonatos en un ambiente tan extremadamente ácido.

Estos sedimentos de carbonatos se forman por procesos biológicos de seres vivos, si se encontraran sedimentos de carbonato en Marte podría deducirse de ello la existencia de vida en algún momento de su historia, quizá tambien en la actualidad. Por este motivo los avances que consiguen los investigadores españoles en sus estudios sobre los ecosistemas de RioTinto, sirven de pauta en las búsquedas de trazas de vida en la superficie marciana. 

Cerramos con ello el círculo, la investigación espacial, estimula y da sentido a la investigación en la Tierra y la investigación en la Tierra marca las pautas de la investigación en el espacio.

Félix Maocho

26 septiembre 2012 - Posted by | ciencia | , , , ,

2 comentarios »

  1. 890 hectáreas de hongo?? Seguro??? Menudo revuelto!!!

    Comentario por José Manuel Bresó Calderón | 26 septiembre 2012 | Responder

  2. Los gnomos de esa seta deberian ser grandes como ogros
    Desde luego , nuestro planeta aun nos esconde o reserva innumerables maravillas , solo hay que observar y ver

    Comentario por Ernesto Garcia | 27 septiembre 2012 | Responder


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